Ketika sungai Daldykan di Norilsk tiba-tiba berubah menjadi merah cerah baru-baru ini, penampilannya begitu meresahkan sehingga seorang pengguna mengutip ayat Alkitab tentang Tuhan yang mengubah Sungai Nil menjadi darah. Warga kota industri ini 180 mil sebelah utara Lingkaran Arktik, awalnya membantah tumpahan ke Daldykan – tetapi kemudian mengakui bahwa hujan lebat telah menyebabkan bendungan filtrasi membanjiri sungai. Insiden ini menunjukkan bahwa, terlepas dari upaya Norilsk Nickel, masalah lingkungan masih jauh dari diselesaikan dalam apa yang telah lama disebut kota paling tercemar di Rusia.

Sebagai bagian dari rencana untuk membersihkan reputasi Norilsk, pada bulan Juni perusahaan menutup pabrik nikelnya: sebuah perusahaan berusia 74 tahun yang mengeluarkan 350.000 ton sulfur dioksida setiap tahun. Tetapi pabrik lain di Norilsk telah melakukan operasi pabrik nikel, sementara tahap akhir produksi dipindahkan ke pabrik di wilayah Murmansk, yang sejak lama dituduh Norwegia mengirimkan “awan kematian” polusi melintasi perbatasannya dengan Rusia.

Para ahli memperkirakan bahwa di Norilsk, efek kesehatan dapat bertahan selama bertahun-tahun yang akan datang. Mungkin ada banyak kerusakan yang ditimbulkan terhadap kesehatan masyarakat. Adalah naif untuk berpikir bahwa menutup pabrik akan memperbaikinya. Itu pasti akan membantu, tetapi itu bukan solusi utama untuk masalah ini. Mulai tahun 1935, ribuan tahanan gulag tewas membangun Norilsk – juga salah satu kota terdingin di dunia – di samping deposit mineral di tundra Arktik yang sebagian besar tanpa pohon. Pada bulan Februari 1942, para tahanan menembakkan tungku pabrik nikel untuk pertama kalinya di tengah suhu -47C, untuk membuat nikel untuk baju besi tank.

Pada tahun 2014, Norilsk Nickel memproduksi 44% dari paladium dunia, 14% dari platinum, 13% dari nikelnya dan 2% dari tembaga – unsur-unsur yang berakhir dalam segala hal mulai dari ponsel, mesin pencuci piring hingga radiator mobil. Sementara pabrik tembaga mengesankan pengunjung dengan ukurannya yang besar – guci besar menuangkan logam cair, derek dan kereta api bergemuruh di sepanjang rel, cetakan mendesis di bawah air pendingin – itu adalah pengingat yang menakutkan akan risiko lingkungan yang ditimbulkan kota, dan wilayah sekitarnya. Cabang Arktik dari Norilsk Nickel mengeluarkan 1.883.000 ton polusi udara pada tahun 2015, sebagian besar adalah sulfur dioksida, yang dapat merusak sistem pernapasan dan membunuh tanaman dan pohon.

Dengan pabrik nikel yang terletak di bagian selatan kota, pabrik tembaga di sebelah utara, dan pabrik metalurgi Nadezhda 12 km di timur, Norilsk terperangkap di antara industri berat tidak peduli ke arah mana angin bertiup. Setelah kunjungan 2007, Blacksmith Institute mendeklarasikan Norilsk salah satu dari 10 tempat terburuk yang tercemar di dunia. Sulfur dioksida di udara telah melampaui batas ambang aman di 9,3% dari sampel selama lima tahun sebelumnya, Norilsk Nickel mengungkapkan pada diskusi publik 2015 tentang rencananya untuk mengurangi emisi dalam batas itu. Konsentrasi sulfur dioksida pada waktu 40 kali lebih tinggi dari batas.

Tingkat kematian, kanker dan penyakit paru-paru di kota ini tidak lebih tinggi daripada di daerah lain di Rusia. Dia mengatakan sistem layanan kesehatannya lebih baik daripada di kota-kota lain, tetapi mengakui bahwa populasi Norilsk rata-rata lebih muda, dengan banyak pekerja yang sudah pensiun pergi ke “daratan” dan membawa masalah kesehatan apa pun bersama mereka. Setiap analisis tentang dampak kesehatan dari emisi pabrik dibatasi oleh kurangnya data polusi objektif dan studi longitudinal berikut penduduk.

The Blacksmith Institute melaporkan bahwa anak-anak yang tinggal di dekat pabrik tembaga dua kali lebih mungkin menderita penyakit telinga, hidung, dan tenggorokan dibandingkan anak-anak di distrik lain, dan bahwa kelahiran prematur dan komplikasi kehamilan jangka panjang juga sering terjadi di kota. Penelitian Revich menemukan bahwa penyakit darah 44% lebih tinggi, penyakit sistem saraf 38% lebih tinggi, dan penyakit tulang dan sistem otot 28% lebih tinggi di antara anak-anak di Norilsk daripada di wilayah Krasnoyarsk secara keseluruhan. Konsentrasi nikel dan benzopyrene di udara, keduanya karsinogen, telah melampaui batas ambang tahunan di Norilsk pada tahun-tahun sebelumnya, seperti halnya tembaga. Pada diskusi publik Norilsk Nickel 2015, mereka mengakui nikel melebihi batas 20,7% dari sampel, dan tembaga pada 45,9%.

Dan seperti yang ditunjukkan oleh kejadian di sungai merah, industri Norilsk juga mencemari daerah penangkapan ikan setempat. Dari 29,8 juta meter kubik air limbah yang dipancarkan Norilsk Nikel pada tahun 2015, hanya 5,18m yang dibersihkan sesuai dengan standar pemerintah, menurut laporan tahunannya. Semua sampel yang diambil di sungai Norilka menunjukkan konsentrasi produk tembaga, besi dan minyak yang melebihi nilai ambang batas, dan semua sampel yang diambil di sungai Talnakh menunjukkan konsentrasi tembaga dan kobalt melebihi batas. Revich mengatakan polusi tanah adalah masalah lain.