Shanghai, dengan kafe-kafe anggunnya, pusat perbelanjaan mewah dan toko makanan kesehatan organik, merupakan simbol peningkatan kualitas hidup bagi kelas menengah perkotaan Cina. Namun sementara kabut asap kota telah sedikit meningkat dalam beberapa tahun terakhir, krisis pencemaran airnya terus berlanjut – 85% air di sungai-sungai utama kota tidak dapat diminum pada tahun 2015, menurut standar resmi, dan 56,4% tidak cocok untuk tujuan apa pun.

Temuan ini berasal dari laporan kualitas air baru kami, yang menemukan tingkat pencemaran air di kota-kota besar Cina juga sangat tinggi. Di Beijing, 39,9% air sangat tercemar sehingga pada dasarnya tidak berfungsi. Di Tianjin, kota pelabuhan utama Tiongkok utara dan rumah bagi 15 juta orang, hanya 4,9% air dapat digunakan sebagai sumber air minum. Salah satu alasannya adalah karena pemerintah daerah terlalu sering gagal menindak industri pencemar. Pada 2011, muncul laporan yang mengatakan Industri Kimia Luliang di provinsi Yunnan telah membuang 5.000 ton limbah kimia di sebelah sungai yang digunakan sebagai sumber air minum. Menurut penduduk setempat, lebih dari 140.000 ton sampah telah terakumulasi selama 22 tahun. Setahun kemudian, tujuh orang, termasuk karyawan dan kontraktor Industri Kimia Luliang, dinyatakan bersalah oleh Pengadilan Distrik Qilin di Qujing karena mengeluarkan limbah yang terkontaminasi kromium secara ilegal. Namun, pemerintah daerah tidak mengambil tindakan untuk mengatur pembuangan limbah kimia perusahaan, dan tidak ada sistem pemantauan untuk melacak transportasi bahan berbahaya.

Standar nasional untuk pengolahan limbah juga jauh dari memadai. Meskipun beberapa perbaikan dalam beberapa tahun terakhir, air limbah, air yang telah digunakan di rumah, dalam bisnis atau sebagai bagian dari proses industri dan sekarang mungkin mengandung bahan berbahaya, tetap menjadi sumber polusi utama, terutama di pusat-pusat kota. Pada 2015, 3,78 miliar meter kubik air limbah yang tidak diolah dikeluarkan di seluruh China, termasuk 1,98 meter kubik di Beijing saja. Ini adalah air yang dianggap tidak dapat digunakan untuk pertanian, industri, dan bahkan keperluan dekoratif yang dibuang ke sungai dan danau.

Ini bukan karena keinginan Kementerian Lingkungan Hidup China meningkatkan upaya untuk mengatasi polusi air. Pada 2015, kementerian memerintahkan provinsi untuk benar-benar memenuhi target kualitas air yang mereka tetapkan setiap lima tahun. Untuk Shanghai itu berarti memastikan bahwa “pada dasarnya tidak ada air permukaan” yang tidak dapat melayani setidaknya beberapa fungsi pada tahun 2020. Masalahnya adalah dalam banyak kasus provinsi gagal memenuhi. Setelah menganalisis 145 set data kualitas air dari 31 provinsi, kami menemukan bahwa hampir setengah dari negara tersebut meleset dari target untuk periode 2011-15. Di tiga provinsi – Shanxi, Sichuan, dan Mongolia Dalam – air semakin memburuk, dengan jumlah air permukaan “cocok untuk kontak manusia” masing-masing turun 1,4%, 6,3%, dan 13,6%.

Di seluruh Cina, akses ke air minum bukan hanya masalah kualitas hidup, ini tentang kelangsungan hidup. Ada laporan dari otoritas lokal yang menggali sumur yang lebih dalam untuk mencapai air minum, yang semakin sulit didapat karena 80% air tanah dari daerah aliran sungai utama “tidak cocok untuk kontak dengan manusia”. Ada persamaan yang jelas antara upaya untuk mengatasi masalah pencemaran air dan tindakan China untuk memperbaiki udara berasapnya yang terkenal buruk. Sejak 2011, ketika awan asap tebal menyelimuti Cina utara selama berhari-hari dan memicu kemarahan publik di internet, kesadaran polusi udara telah membengkak. Perhatian ini disambut dengan tindakan pemerintah yang cepat, termasuk inspeksi emisi industri dan pengenalan lebih dari 2000 stasiun pemantauan kualitas udara.

Kewaspadaan yang sama sekarang dibutuhkan untuk mengatasi polusi air. Pertama, data polusi air harus tersedia untuk umum sehingga pemerintah daerah dapat dimintai pertanggungjawaban. Kementerian lingkungan China mengumumkan bahwa peringkat kualitas air 2017 hanya akan dirilis untuk 10 kota terbaik dan 10 terburuk. Data dari semua kota harus dipublikasikan.

Kedua, sangat penting bahwa pemerintah tingkat provinsi menetapkan target kualitas air yang ambisius dan bahwa 100% dari pemerintah ini memenuhi target mereka. Jika mereka tidak melakukannya, itu harus menjadi tanda hitam bagi pejabat yang mengantri untuk promosi. Ketiga, pemerintah daerah harus diberikan lebih banyak sumber daya untuk memantau polusi air, termasuk peningkatan staf inspeksi dan peningkatan teknologi. Perusahaan yang ditemukan melanggar undang-undang pembuangan harus dikenai sanksi hukum – seperti denda – yang sebenarnya ditegakkan.

Seiring meningkatnya permintaan warga Tiongkok terhadap kualitas hidup yang lebih tinggi, demikian juga fokus nasional pada upaya lingkungan. Seperti halnya kesadaran masyarakat tentang polusi udara menyebabkan perubahan signifikan dalam kebijakan pemerintah, permintaan publik akan air bersih bisa cukup untuk memacu tindakan yang telah lama tertunda.