Sungai Hudson di New York, yang dulu dikenal sebagai America’s Rhine dalam anggukan ke jalur air Eropa yang terkenal, memainkan peran penting dalam memperkuat kekuatan Amerika dengan biaya puluhan tahun polusi yang busuk. Juni lalu, para peneliti terkejut menemukan beberapa bukti mengejutkan dari pemulihan sungai yang terlambat. Para ilmuwan yang mencari sturgeon Atlantik yang terancam punah mengangkut sonar khusus dari bagian belakang kapal mereka, menggunakan gelombang suara untuk memantul ke dasar sungai dan mendeteksi makhluk yang berenang di bawahnya. Luar biasanya, garis besar sturgeon 14 kaki (4,3 meter) yang sangat besar muncul di layar.

Ikan leviathan, kemungkinan besar betina berusia sekitar 80 tahun, adalah bagian dari populasi sekitar 450 sturgeon Atlantik dewasa di area pemijahan utama Hudson, yang terletak di dekat Hyde Park, bekas rumah Franklin Roosevelt, sekitar 70 mil utara New Kota York. Populasi kecil ini, kata Madsen, menyarankan rebound sungai yang memainkan peran penting dalam pengembangan New York dan, lebih luas, AS. Saya pikir ini sangat menggembirakan. Ini pertanda bahwa ekosistem dan perikanan akan kembali. Ini tidak seperti masalah telah sepenuhnya hilang, tetapi sungai kembali ke bentuk yang lebih baik. Hudson, sebuah pita air sepanjang 315 mil yang naik di Pegunungan Adirondack dan bermuara di pelabuhan New York, membantu mendorong kemakmuran ekonomi New York dan AS sebagai rute pengiriman utama, terutama setelah pembangunan kanal Erie pada tahun 1825 mengaitkannya dengan Great Lakes.

Para insinyur memperdalam sungai, mempercepat jalan bagi kapal-kapal besar tetapi menyapu bersih banyak ekosistem air dangkal yang menopang keindahannya. Hampir segera setelah Hudson mulai memperkaya AS, sungai itu melahirkan salah satu gerakan lingkungan pertama di negara itu, ketika warga kelas menengah New York mengecam penebangan hutan di sekitarnya dan meledakkan Palisades, sederetan tebing curam di sisi barat sungai, untuk bahan konstruksi. Sekolah lukisan pemandangan sungai Hudson juga bermunculan, dengan peringatan karya seniman tentang penodaan hutan belantara. Polusi bertambah buruk setelah perang dunia kedua ketika industri berat berkerumun di sekitar Hudson. “Saya ingat sungai itu tercemar limbah, limbah tukang daging, bahan kimia industri dan logam berat,” kenang Frances Dunwell, seorang penulis dan koordinator program sungai Hudson di departemen konservasi lingkungan (DEC) New York, dalam sebuah pameran baru mengenai sungai di Kota New York.

Minyak, logam berat, pewarna, pelarut, cairan pembersih, dan cat semuanya dibuang ke Hudson oleh pabrik-pabrik yang mengeluarkan mobil dan kertas. Peregangan sungai pada dasarnya mati, dengan ikan kekurangan oksigen di dalam air. “Kembali pada tahun 1970-an, nelayan di sungai yang lebih rendah dapat mengetahui apa warna General Motors melukis mobil hari itu dengan melihat jala mereka. Pemulihan Hudson telah mengumpulkan momentum sejak aktivisme lingkungan setempat membantu mengilhami intervensi oleh pengadilan dan kemudian pemerintah federal untuk mengatasi polusi. Undang-undang Air Bersih telah menghentikan praktik pembuangan racun sembarangan ke sungai dan penurunan industri di wilayah tersebut telah menghilangkan banyak penyakit yang paling jelas.

Beberapa masalah berlama-lama. Pembangkit listrik, seperti fasilitas nuklir Indian Point, menarik air pendingin dari Hudson membunuh jutaan ikan per tahun. Mereka pada dasarnya adalah nelayan mekanis raksasa. Sementara itu, Badan Perlindungan Lingkungan menganggap 200 mil dari Hudson sebuah situs Superfund beracun karena kontaminasi oleh bifenil poliklorinasi, atau PCB. General Electric menghabiskan lima tahun pengerukan dasar sungai untuk membersihkan masalah PCB, meskipun belum terbukti obat mujarab.Tingkat kontaminasi pada ikan dan sedimen masih sangat tinggi. Namun, berenang dan kayak sekarang terjadi dengan aman dan teratur di Hudson, peningkatan yang nyata dari hanya beberapa dekade yang lalu dan kelangsungan hidup dari sturgeon menunjukkan dapat berubah menjadi ekosistem yang berfungsi penuh. Ancaman menjulang terbesar mungkin terletak bermil-mil selatan di Washington DC.