Xikrin, yang telah hidup berdampingan dengan sungai Cateté di hutan hujan Amazon di Brasil utara selama berabad-abad, memiliki mantra: “Sungai adalah hidup kita.” Dikelilingi oleh banyak spesies tanaman, mereka berenang dan mandi di sini. Untuk memancing, suku tersebut menggunakan timbó, sejenis tanaman merambat beracun yang mengurangi konsentrasi oksigen di dalam air, memaksa ikan untuk muncul ke permukaan, di mana mereka ditembak dengan panah. Jika kita menggunakan kail untuk memancing, hanya satu dari keluarga kita yang akan makan ikan. Tapi dengan timbó, seluruh desa bisa makan. Tapi Sungai Cateté sedang sekarat, dan bersamanya jalan hidup Xikrin. Pada 2010 Mineração Onça Puma, sebuah perusahaan yang dimiliki oleh perusahaan pertambangan Vale, mulai mengekstraksi nikel di bukit-bukit terdekat, yang memiliki anak-anak sungai yang mengalir ke Cateté. Vale adalah salah satu produsen nikel terbesar di dunia.

Sekitar waktu ini, Xikrin yang sedang menyelam ke sungai mengatakan mereka mulai menderita kulit gatal dan mata terbakar. Suku tersebut juga memperhatikan penurunan jumlah dan keanekaragaman ikan. Pada 2015, tes oleh seorang profesor di Universitas Federal Pará menemukan jejak nikel di sedimen sungai di hampir dua kali lipat tingkat aman di hilir dari tambang, tetapi tidak ada jejak di hulu. Tes juga menemukan kadar besi, kromium, dan tembaga yang tidak aman. Sekarang jaksa federal sedang berjuang untuk memiliki operasi Mineração Onça Puma – yang memproses bijih di pabrik kurang dari empat mil dari wilayah Xikrin – ditutup. Mereka juga mencari 50 juta reais Brasil (£ 10,4 juta) sebagai kompensasi untuk masing-masing dari tujuh desa yang terkena dampak.

Xikrin berjuang selama 14 tahun untuk demarkasi wilayah mereka, sebuah hak konstitusional Brasil yang melindungi tanah mereka dari eksploitasi. Pada saat demarkasi disahkan pada tahun 1991, para penebang telah menebang banyak kayu mahoni di wilayah tersebut. Penambang juga aktif, dengan besi berkualitas tinggi dapat ditemukan di timur, cadangan tembaga terbesar di Brasil di utara, dan nikel luar biasa di barat. Di dekatnya, pada tahun 1985, Vale mendirikan tempat yang sekarang bernama S11D, tambang bijih besi terbesar di dunia. Banyak dari ini terjadi di tanah yang semula diklaim oleh Xikrin. Tetapi ketika demarkasi disahkan, 13.000 hektar (321,23 hektar) tidak termasuk. Tambang nikel di pegunungan Onça diizinkan karena tidak secara resmi berada di wilayah adat. Tetapi daerah itu adalah rumah bagi pemakaman Xikrin, tempat di mana orang mati bertemu untuk bernyanyi dan menari untuk selamanya, menurut budaya mereka.
Pada saat itu diketahui bahwa nikel dapat diekstraksi di sana. “Ahli geologi, terutama ahli geologi Kanada yang saya temui, memberi tahu saya:‘ Area di barat ini adalah area yang dirancang untuk nikel. Nikel adalah hal terburuk yang bisa terjadi. Itu adalah bijih yang paling berpolusi, bijih yang paling mematikan bisa ada. ‘

Di pegunungan itu, dua aliran mulai mengalir ke Sungai Cateté. Ketika hujan deras selama musim dingin Amazon – antara Oktober dan April – air membawa sedimen dan lumpur dari lereng bukit, mengubah airnya menjadi merah bersahaja. Sekarang nasib tambang berada di tangan sistem pengadilan birokrasi Brasil yang terkenal. Pengadilan federal telah memerintahkan tambang untuk menghentikan kegiatan pada tiga kesempatan, tetapi perusahaan terus berfungsi setelah Vale mendapat perintah. Terakhir kali ditutup pada tahun 2017, dengan Vale – untuk saat ini – diizinkan untuk terus beroperasi hanya bagian penerima manfaat dari proses ekstraksi, yang meningkatkan nilai ekonomi bijih. Dalam sebuah pernyataan, perusahaan mengatakan: “Vale mematuhi hukum. Perusahaan tidak menggunakan elemen apa pun yang diidentifikasi oleh [jaksa] sebagai penyebab polusi di sungai Cateté.